La Hormiga I: Un gran pequeño

Todos conocemos a este pequeño insecto por su “fama” de trabajador, debido a la fábula de la hormiga y la cigarra. Siempre que damos un paseo por el bosque se pueden apreciar hormigueros y una gran actividad de sus inquilinos. También “se alojan” en las ciudades, en el interior de las casas o de las empresas. No saben de fronteras ni límites, ya que están desperdigadas por todo el  mundo. Pero, a pesar de tener una presencia tan fuerte en nuestro hábitat… las conocemos bien?

Hormiga Saltadora

Las hormigas (Formicidae) son simplemente una más de las cuarenta familias de la división Aculeata. No se reconoce más que una sola familia de hormigas, que se divide en, por lo menos, ocho subfamilias, la mayoría de las cuales son de distribución mundial. Tres de ellas (Cerapachyunae, Pseudomyrminae y Aneuretinae) son relativamente pequeñas y contienen pocos miembros con hábitos distintivos, aunque son de gran importancia e interés. Otras son: la Dorylinae (famosas hormigas guerreras), la Dolichoderinae (hormigas fétidas y sus afines) y las Myrmecinae y Formicinae (grupos más especializados y numerosos). El tamaño de las más de seis mil distintas especies varía desde un milímetro a cuatro centímetros.

Hormiga en ámbar

Su presencia en el mundo se remonta a sesenta millones de años. Por aquellos tiempos algunos de esos animales se quedaron pegados en las secreciones resinosas de los árboles, fueron envueltos en ellas y allí permanecieron encerrados herméticamente. De este modo conservaron sus formas con todos los detalles, protegidos por los sarcófagos ambarinos del Báltico. Pertenecen, en su mayoría a especies de hormigas que aún viven actualmente.

Todas las hormigas conocidas son sociales, aunque en algunos grupos son tan pequeñas estas sociedades que no sobrepasan la docena de individuos y otras en las que pueden llegar a ser más de diez millones.

Hormigas, insectos sociales

Todas están organizadas, como en la mayoría de las demás sociedades de insectos, formando grupos fundamentalmente integrados por la asociación de la madre y sus crías.

Para fundar una nueva colonia siguen unos pasos. De una colonia bien establecida parte un éxodo en masa de machos y hembras jóvenes alados, cuyo número asciende a veces a docenas de millares. Durante este éxodo, que es un vuelo combinado nupcial y de dispersión, tiene lugar el apareamiento. Después del mismo, los machos mueren, pues la sociedad de las hormigas, como la de los demás himenópteros, es un matriarcado. Después del vuelo, las reinas jóvenes fecundadas caen al suelo, se desprenden de sus alas y empiezan a buscar los sitios adecuados para el hogar. La reina excava después una pequeña cueva en la tierra, tapona desde dentro el hueco de entrada y se pasa los siguientes meses en esa cárcel que ella misma ha construido. Allí pone un pequeño número de huevos, que atiende asiduamente hasta que hacen eclosión. Tanto durante este periodo como después del mismo, cuando alimenta a la primera generación de larvas con sus secreciones salivales, la reina subsiste a expensas de la reabsorción de sus músculos de vuelo, en este momento ya inútiles funcionalmente.

forest-ant-queen-55536_640Como alimento adicional, de vez en cuando, la reina come y da de comer a sus larvas alguno de sus propios huevos. De todas formas, no puede criarlos a todos. Por el contrario, al dar de comer a las larvas tiene que alimentar al principio con preferencia a una sola o a algunas pocas, ofreciendo a las demás tan sólo lo necesario para que no se mueran de hambre. Y aunque al principio sólo crece rápidamente una larva, pueden ser también algunas pocas elegidas. Cuando éstas se han convertido en pupas, se encargará de criar otras. Entre tanto, los animales que habían sido cebados primero concluyen con relativa rapidez su metamorfosis y emergen las primeras obreras. Éstas abren la celda, traen alimentos, comienzan los trabajos de construcción, cuidan las larvas, y el nuevo estado hormiguero inicia su desarrollo.

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